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Les villages maraîchins

Cinquième zone humide d'Europe et la plus grande zone humide de la façade littorale, le Marais poitevin est né du mariage de la terre et de l’eau, du travail forcené des hommes. Sa Venise Verte d'une superficie de 18.620 hectares est une véritable cathédrale de verdure avec sa voûte végétale et son lacis de chemins d’eau peuplés d’une riche flore et faune sauvages. Son histoire est (ra)contée par les bateliers des embarcadères poussant avec la pigouille (longue perche) la plate (barque traditionnelle) au travers d’alignements de frênes taillés en têtard et de peupliers et le long des cabanes, ces fermes à fleur d’eau ou accrochées à flanc de coteau. La balade se poursuit à pied, à vélo ou à cheval sur les chemins de terre. La Maison du Marais Poitevin de Coulon et le Parc ornithologique de Saint-Hilaire-la-Palud, paradis des oiseaux évoluant au cœur du marais sauvage, sont deux sites utiles à découvrir pour enrichir ses connaissances sur ce monument naturelsite classé par l'Etat en 2003 pour son paysage pittoresque reconnu d'intérêt général.

L’action menée pour la mise en valeur de ce paysage, du patrimoine naturel et bâti et de sa découverte éco-touristique a été saluée par la remise en 2010 par le ministère de l’Ecologie du label Grand Site de France au Parc Interrégional du Marais Poitevin (label renouvelé en 2018) qui rejoint ainsi d’autres sites de prestige (le Pont du Gard, la Montagne Sainte-Victoire, le Puy-de-Dôme…). La même année, il est aussi reconnu Destination européenne d’exception dans le cadre du concours EDEN piloté par la commission européenne. En 2014, le Marais poitevin retrouve le label Parc Naturel Régional qui porte, quant à lui, sur un vaste ensemble de près de 200.000 hectares, de Niort à la baie de l'Aiguillon.

Habité par 197.000 personnes et visité chaque année par 1.410.000 touristes, le Marais poitevin affiche une réelle dynamique en connexion avec ses ressources naturelles exceptionnelles qui sont protégées. Avec près de 1.500 exploitations, l'agriculture est la première activité économique du marais. Elle est essentiellement tournée vers l'élevage (bovin, équin) et la culture céréalière (blé, colza, maïs, tournesol) sur les secteurs de plaine et les marais desséchés. 
Conciliant écologie et économie, une activité touristique dynamique saisonnière s'est développée dans la Venise Verte qui offre des promenades et activités idéales pour se ressourcer.  

L'habitat traditionnel maraîchin

Les habitations du Marais poitevin sont en majorité du Second Empire, époque où le marais mouillé est drainé, boisé, cultivé et pacagé. La ferme, appelée cabane, se déploie sur une motte, tout en longueur et parallèlement au canal (ex. : maison aux volets bleus et maison aux volets rouges de Coulon) ou bien se structure entre la rue et le chemin d’eau (ex. : La Garette, la Garenne d’Arçais, la Rivière et Montfaucon de St-Hilaire-la-Palud, La Belette du Vanneau).

L’architecture rurale est liée à la géologie locale. Compris sous la même toiture basse, le bâtiment est divisé en deux parties à peu près égales. Le toit à deux versants est de pente faible (15-35°) et couvert de tuiles dites tiges de botte (tuiles romaines) confectionnées avec du bri marin (argile bleuâtre à l’état naturel). Sa charpente en peuplier est habillée d’un isolant thermique naturel constitué d’un lattis de roseaux assemblés en bottes et liés aux chevrons en aulne par des liens en osier. Les murs de la maison d’habitation sont en moellons calibrés assemblés en lits réguliers et percés d’ouvertures symétriques.

La façade avant est enduite de chaux et de sable mêlés, puis blanchie alors que les bandeaux d’encadrement et les chaînages d’angle sont en pierre de taille. La maison d’exploitation en pierres calcaires apparentes est composée d’une étable accessible depuis l’habitation et surmontée d’un fenil (volume ouvert pour le stockage du foin et du blé et le séchage des haricots), puis d’un vaste hangar nommé balet aux côtés fermés par un bardage en planches de peuplier et soutenu par deux piliers en pierre de taille à base carrée et d’une hauteur de 7-8 mètres chacun (lieu de rangement de l’outillage).

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